Dmitry Levitsky, 1735-1822

Dmitry Levitsky can rightly be considered one of those artists who glorified Russian art of the XVIII and early XIX centuries, brought significant changes and enriched the genre of the portrait, in which Levitsky was almost unrivalled among his contemporaries in Russia. The artist of the era of Catherine the Great, a master of the chamber and formal portrait, Dmitry Grigorievich belongs to the ancient Ukrainian lineage, leading its beginning from the priest Vasily Nos. The future artist was born in a small Ukrainian village in the Poltava region around 1735 (the exact date of birth of the painter is still the cause of disputes between art historians). The first mentor, teacher of the artist was his father, Grigory Kirillovich Levitsky, priest and engraver of the Kiev-Pechersk Lavra. Grigory Kirillovich was an educated and creative person. He spent thirteen years in Poland, learning the engraving skills. Later, the family would settle in Kiev, where Grigory Kirillovich would be known not by his old name "Nose" but would be called by the maiden name of his wife, Agafia, "Levitsky". The family had four sons and a daughter. Later in life, Dmitry Levitsky painted his father's portrait from memory already after Grigory Kirillovich's death.

A real gift of fortune for Dmitry Grigorievich happened when the famous Russian artist Alexei Petrovich Antropov came to Kiev to paint St. Andrew's Cathedral in the early 1750s. Levitsky became his apprentice. Antropov had predicted the young man a brilliant future if he would take the path of tireless work in the field of arts. Alexey Petrovich invited a talented apprentice whom he particularly was fond of to St. Petersburg in 1758, where the aspiring artist learned the skills of foreign masters who taught at the Academy of Arts, such as painter Louis Jean François Lagren and decorator Giuseppe Valeriani, who took part in the process of painting the Stroganov Palace. Antropov became not only an indispensable teacher for Levitsky but also his good friend and almost a member of the family. Dmitry lived in the house of Alexei Petrovich for nearly six years. In 1762, Levitsky helped Antropov to paint the Triumphal gate on the occasion of the coronation of Catherine II, and a couple of years later the young artist has already independently was involved in the structure's restoration project. In 1767, being paid a rather impressive salary, Levitsky, along with another painter, Vasilyevsky, created two of the iconostasis and seventy-three religious images for Catherine and Kiriyanova churches.

Levitsky's detractors used to say that he had become known as an artist only because of his portraits of the Empress Catherine the Great and her influence. However, even before the portraits of the Empress, he had painted high society ladies, princes, major military leaders, nobles in large numbers. The Empress herself preferred foreign masters, believing that they knew better how to depict her. On the advice of his friend, Nikolai Lvov, Levitsky decided to accept the challenge of painting a portrait of a dream, which would represent the Empress as everyone would like to perceive her, and also, of course, to depict her as she would enjoy seeing herself. The artist has taken his friend's, the poet Gavriil Derzhavin, ode as a basis for the narrative of the portrait, and so was born a portrait of "Catherine II - Legislator in the temple of the goddess of Justice" (1783). Catherine the Great appears as a priestess who is burning poppies, which means that she cares about the welfare of her people. Near her feet, a set of laws is present, on which an eagle is sitting, wise as the testimony of her reign. The ship near the other hand demonstrates how successfully throughout her reign was trade developed with other countries. The portrait is an allegory and has been adored both by the Empress and the public, and so, following the painting's success, the artist has created numerous versions of it. In fact, Levitsky's ascent to the artistic Olympus took place in 1770, when he showed a portrait of the first Director of the Academy of arts, Alexander Kokorin Filippovich amongst his other five distinguished works at the exhibition of the Academy of Arts, and consequently, was awarded a gold medal and the title of academician. The artist was offered to lead the portrait class of the Academy of Arts, where he taught until 1788. In the same period, around 1773, already eminent artist was commissioned to paint portraits of 'smolyanki' - pupils of the Smolny Institute of Noble Maidens, which was patronised by Empress Catherine II. Throughout the 1780s, Dmitry Grigorievich managed to create a truly amazing, stunning collection of portraits of leading figures of Russian culture.

Levitsky lived a long life in the reign of four emperors and three empresses, at the end of which the artist had many difficulties and suffering: his daughter died, Levitsky himself was ill, and his vision weakened so that later he became almost blind, he had to stop teaching and leave the Academy of arts because of complicated relations with its new leaders, the number of commissions decreased significantly, he was deprived of his pension. The painter passed away on April 16, 1822, and was buried at the Smolensk Orthodox cemetery, where his grave was soon lost and forgotten.

Дмитрий Левицкий может по праву считать одним из тех художников, которые прославили русское искусство XVIII и начала XIX века, привнесли значительные изменения и обогатили жанр портрета, в котором Левицкому почти не было равных среди его современников в России. Художник екатерининской поры, мастер камерного и парадного портрета, Дмитрий Григорьевич принадлежит к старинному украинскому роду, ведущему начало от священника Василия Носа. Будущий художник родился в небольшом украинском селении на Полтавщине примерно в 1735 году (точная дата рождения живописца все еще является причиной диспутов между искусствоведами). Первым наставником, учителем художника стал его отец, Григорий Кириллович Левицкий, священник и гравер Киево-Печерской лавры. Григорий Кириллович был человеком образованным и творческим. Он провел тринадцать лет в Польше, осваивая граверное дело. Позже, семья поселится в Киеве, где Григорий Кириллович будет известен не по своей старой фамилии "Нос", а будет зваться теперь "Левицкий" по девичьей фамилии своей жены, Агафьи. В семье было четверо сыновей и дочь. Портрет отца Дмитрий Левицкий напишет по памяти годы спустя его смерти.

Настоящий подарок фортуны для Дмитрия Григорьевича случился, когда в Киев расписывать Андреевский собор приехал известный русский художник Алексей Петрович Антропов в начале 1750-х годов. Левицкий стал его подмастерьем. Антропов предсказал молодому человеку блестящее будущее, если тот вступил бы на тропу безустанного труда на поприще искусств. Алексей Петрович пригласил приглянувшегося ему талантливого подмастерья в Петербург в 1758 году, где начинающий художник постигал мастерство у иностранных мастеров, преподававших в Академии художеств, живописца Луи Жан Франсуа Лагрене и декоратора Джузеппе Валериани, принимавшего участие в росписях Строгановского дворца. Антропов стал не только незаменимым педагогом для Левицкого, но и его добрым другом и практически членом семьи. Дмитрий Григорьевич жил в доме у Алексея Петровича на протяжении почти шести лет. В 1762 году Левицкий помогал Антропову расписывать Триумфальные ворота по случаю коронации Екатерины II, а спустя пару лет молодой художник уже самостоятельно реставрировал это строение. В 1767 году он вместе с другим живописцем, Васильевским, создал два иконостаса и семьдесят три образа для Екатерининской и Кироиоановской церквей за довольно высокую плату.

Недоброжелатели Левицкого поговаривали, что будто то бы он стал известен как художник только благодаря своим портретам императрицы Екатерины Великой. Однако, еще до портретов императрицы он писал великосветских дам, князей, крупных военачальников, знатных вельмож в большом количестве. Сама же императрица предпочитала иностранных мастеров, считая, что они более знают, как надо ее писать. По совету своего друга, Николая Львова, Левицкий решил замахнуться на самое сложное - он решил нарисовать портрет-мечту, какой все хотят видеть императрицу, и также, безусловно, нарисовать императрицу такой, какой она хотела бы видеть себя. За основу художник взял оду своего друга, поэта Гавриила Державина, и так появился на свет портрет "Екатерина II - законодательница в храме богини Правосудия" (1783). Екатерина Великая предстает жрицей сжигающей маки, то есть, печется о благе подданных. Возле ее ног находится свод законов, на которых восседает орел, как свидетельство мудрого ее правления. Корабль возле другой ее руки демонстрирует как удачно в течении ее правления развивались торговые отношения с другими странами. Портрет-аллегория всем пришелся по вкусу, и художник даже написал несколько его вариантов. В действительности, восхождение Левицкого на художественный Олимп состоялось в 1770 году, когда за портрет первого директора Академии художеств, Александра Филипповича Кокорина, который Левицкий показал среди других пяти своих выдающихся работ на выставке Академии художеств, живописец был удостоен золотой медали и звания академика. Художнику предложили возглавить портретный класс Академии художеств, где он впоследствии преподавал до 1788 года. В этот же период, примерно в 1773 году, уже именитому художнику заказывают портреты смолянок - воспитанниц Смольного института благородных девиц, которому покровительствовала императрица Екатерина II. На протяжении 1780-х годов Дмитрий Григорьевич сумел создать действительно удивительную, потрясающую коллекцию портретов деятелей русской культуры.

Левицкий прожил долгую жизнь в правлении четырех императоров и трех императриц, в конце которой художнику выпали многие трудности и страдания: умерла его дочь, сам Левицкий много болел и зрение его ослабло так, что впоследствии он практически ослеп, ему пришлось прекратить преподавание и покинуть Академию художеств из-за натянутых отношений с ее новым руководством, число заказов значительно уменьшилось, он был лишен пенсии. Живописец ушел из жизни 16 апреля 1822 года и похоронен на Смоленском православном кладбище, где вскоре его могила была утеряна.

Bibliography: (n/d). Левицкий Дмитрий Григорьевич. [online] Available at: [Accessed 9 Nov. 2018]. (n.d.). Дмитрий Григорьевич Левицкий (1735-1822) Биография. [online] Available at: [Accessed 9 Nov. 2018].
Гершензон-Чегодаева Н. М. (1964) Д. Г. Левицкий, Москва: Искусство.
Ершова, М. (2007). Федор Рокотов в кругу современников. [online] Available at: [Accessed 9 Nov. 2018].
Кузнецов С. О. (1996) Неизвестный Левицкий. Портретное творчество живописца в контексте петербургского мифа. Санкт-Петербург.


Portrait of Prokofy Demidov

Portrait of Prokofy Demidov, 1773

Oil on Canvas, 222.6 x 166 cm

The State Tretyakov Gallery

Moscow, Russia

Portrait of Maria Dyakova

Portrait of Maria Dyakova, 1778

Oil on Canvas, 61 x 50 cm

The State Tretyakov Gallery

Moscow, Russia