Vasily Pukirev, 1832-1890

Vasily Pukirev has been called a genius of one painting. He began his career with the creation of a masterpiece of Russian realistic art. It seemed that a very bright future lied ahead of him, but many art historians have argued that he has never managed to create a superior or even equal artwork comparing to his first and last masterpiece, “The Unequal Marriage” (1862), which is now displayed in the Tretyakov gallery. The artist mainly worked on genre paintings and was taking commissions for portraits, and even tried his hand at religious painting, as well as icon painting; however, these works did not make a strong impression on the public or art critics. Even though Pukirev has left such a shining, vivid but a limited mark in Russian art, the artist's career at the time of the heyday of his life was going quite well. For a someone who originated from a peasant serf family, it was a great success to get into the Moscow School of Painting, Sculpture and Architecture, and then get the status of academician and start teaching in his Alma Mater. 

There are no many details about the life of the artist that we can be confident about; his image is instead enveloped by a kind of romantic atmosphere, which partly has arisen from the elaborate history of the creation of the painting “The Unequal Marriage”. Vasily Pukirev was born on 1 December (N. S. 13 December), 1832, in the estate of the Gerbovy family in the small village of Luzhniki, Kashirsky district, in the province of Tula, where he later studied in a parochial school. At the age of five, little Vasily was freed from his serfdom, which indicated that his landlords were, in fact, extremely progressive people. Even in his early youth Pukirev showed particular enthusiasm for drawing and began to learn the craft from the provincial icon painter in Mogilev. The teacher was quite unskilled, and it was not easy for Pukirev to be so far away from home for the first time; however, he has overcome all the difficulties and was tirelessly developing his artistic abilities. In 1847, by sheer luck, the young man continued his studies at the Moscow School of Painting, Sculpture and Architecture. Vasily Pukirev's principal mentor was Professor Sergey Konstantinovich Zaryanko (1818 - 1870). During his studies, Vasily Pukirev supported himself with the sale of his works, mainly portraits, and private tutoring. He was quite a successful student: in 1850 he received the official right to teach in drawing high schools, and in 1855 — was awarded a small silver medal for his portraits and received the title of a “Non-class Artist” in portrait painting, and upon his graduation, in 1858, he gained another title — “Free Artist”. In 1860, twenty-eight-year-old Vasily Vladimirovich was awarded the status of historical and portrait painting for a large portrait sketch titled “A girl”. A year later, the artist was given a state apartment on the territory of the School of Painting, Sculpture and Architecture on Myasnitskaya street. At the same time, he began teaching at the School, where his work lasted until 1873 when Vasily Vladimirovich was forced to abandon teaching for health reasons.

In September 1863, at the academic exhibition, Vasily Pukirev showed a Realistic grandiose canvas presenting a serious theme from modern life, “The Unequal Marriage”, which caused quite a stir in the press, and spawned a heated debate among the general public. There were rumours that the tragic story of unhappy love depicted in the picture happened to a friend of the artist, S. M. Varentsov, and many, on the contrary, claimed that Pukirev depicted himself in the image of a best man and filled the work with his personal experiences, because such drama had been present in his life as well. This work was followed by others, such as "The Jealousy of a Woman", "In the Artist's Studio” (1865), "Interrupted Wedding", "The Reception of the Concessionaire", "Construction of the Railway", "The Deacon Explaining the Picture of the Last Judgment” (1868), "Quarrel", "Receiving a Dowry in a Merchant Family", “The Collection of Arrears"(1870), “The Damage" (1870); however, despite the rather warm reception, no other work has caused such a public outcry and has not attracted the attention of critics. The works of Vasily Vladimirovich on religious themes, painted at a later stage of his career, also did not receive any recognition. Immediately after the sensation produced by “The Unequal Marriage", at the peak of his triumph, the artist suddenly filed a petition for a foreign trip “to view art galleries ... and works of art”. Thus, Vasily Pukirev went to Europe in the middle of the school year. His rapid "escape", as many have perceived this fact of the biography of the painter, seemed strange against the background of his newly found success. This (1862 - 1863) and the next (May - July 1864) trips were financed by a friend of Vasily Vladimirovich, a famous Moscow art collector, Alexander Borisovsky, who was also the first owner of the painting “The Unequal Marriage”. 

In 1869, Vasily Pukirev finished working on a training manual for drawing teachers “A drawing course” (Moscow, 1869), which was devised in collaboration with Alexey Savrasov. The artist painted icons for the Gate Church of the Holy Monastery and Temple of the Holy Trinity on Gryazeh. Vasily Pukirev is also the author of illustrations to the "Dead Souls” of Nikolai Gogol and “Notes of the Hunter” by Ivan Turgenev. Thanks to the efforts of good-hearted colleagues, the artist was assigned a modest pension in the late 1870s, but Vasily Vladimirovich’s life was still dominated by poverty, oblivion and loneliness. He was continually staying at the apartments of his friends, not being able to pay rent for a Moscow apartment. Vasily Pukirev died in the house of a priest in Moscow on June 1 (N. S. June 13) 1890 at the age of fifty-seven years and was buried at the Vagankovskoye cemetery.

Василий Владимирович Пукирев — это гений одной картины. Он начал свой творческий путь с создания шедевра. Казалось, что его ждет блестящее будущее, но многие искусствоведы утверждают, что ничего лучше своей первой картины, “Неравный брак” (1862), которая ныне находится в Третьяковской галерее, он так и не сумел создать. Художник, в основном, писал жанровые картины и создавал заказные портреты, и даже пробовал свои силы в религиозной живописи, а также, в иконописи, однако, эти работы не произвели сильного впечатления ни на публику, ни на художественных критиков. Несмотря на то, что Пукирев оставил такой яркий, но небольшой след в русском искусстве, карьера художника на момент расцвета его жизни складывалась неплохо, ведь для выходца из крестьянской крепостной семьи это было большой удачей попасть в Московское училище живописи, ваяния и зодчества, а затем получить статус академика и начать преподавательскую деятельность в своей же альма-матер. 

Подробностей о жизни художника известно не так уж и много; его образ скорее овеян неким романтическим флером, который отчасти возник из-за запутанной истории создания картины “Неравный брак”. Василий Пукирев родился 1 декабря (13 декабря по новому календарю) 1832 года в имении Гербовых в маленьком селе Лужники, Каширского уезда, в Тульской губернии, где позже учился в церковно-приходском училище. В пятилетнем возрасте маленький Василий получил отпускную грамоту, что говорит от том, что помещики, в уезде которых он родился, были крайне прогрессивными людьми. Еще в ранней юности Пукирев проявлял особую любовь к рисованию и стал обучаться у деревенского иконописца в Могилевской губернии. Учитель оказался “неважным”, да и находится вдали от дома было не легко, однако, Пукирев преодолел все трудности и старательно развивал свои художественные навыки. В 1847 году молодой человек продолжил учебу по счастливому случаю судьбы в Московском училище живописи, ваяния и зодчества. Наставником Василия Пукирева стал профессор Сергей Константинович Зарянко (1818 - 1870). Во время учебы свое финансовое положение Василий Пукирев поддерживал продажей своих работ, ведь особенно хорошо ему удавались портреты, и частным преподаванием. Он был довольно успешным студентом: еще в 1850 году получил звание учителя рисования в гимназиях, а в 1855 году Василий Пукирев был награжден малой серебряной медалью за портретные работы и удостоен звания неклассного художника в портретной живописи, а по окончанию училища, в 1858 году, он обрел еще одно звание — “свободного художника”. В 1860 году двадцати-восьмилетнему Василию Владимировичу присудили степень академика исторической и портретной живописи за большой портретный этюд “Девушка”. Через год художнику была выдана казенная квартира на территории Училища живописи, ваяния и зодчества на улице Мясницкой в доме под номером 21. В то же время он начал преподавать в Училище, где его педагогическая деятельность продлилась до 1873 года, когда Василий Владимирович был вынужден отказаться от преподавания по состоянию здоровья. 

В сентябре 1863 года Василий Пукирев представил на академической выставке грандиозное полотно бытового жанра “Неравный брак”, которое вызвало бурный отклик как в прессе, так горячую полемику среди широкой общественности. Ходили слухи, что трагичная история несчастной любви, изображенная на картине, приключилась с другом художника, С. М. Варенцовым, а многие, наоборот, утверждали, что Пукирев изобразил себя в образе шафера и наполнил работу своими личные переживаниями, ведь и в его жизни приключилась такая драма. После этой работы последовали и другие, такие как “Ревность женщины”, ”В мастерской художника” (1865), "Прерванное венчание", "Приемная концессионера", "Строительство железной дороги", "Дьячок, объясняющий картину Страшного Суда” (1868), "Размолвка", "Прием приданого в купеческой семье по росписи", "Сбор недоимок” (1870), “Потрава” (1870); однако, несмотря на довольно теплые прием, больше ни одна работа не вызвала такого общественного резонанса и не привлекла внимание критиков. Признания не получили и, написанные в более поздний этап карьеры, работы Василия Владимировича на религиозные темы. Еще сразу после фурора, произведенного “Неравным браком”, на пике своего успеха, художник внезапно подал прошение о заграничном путешествии «для обозрения картинных галерей… и художественных произведений». Так, Василий Пукирев отправился в Европу посреди учебного года. Его стремительное “бегство”, как многие воспринимали этот факт биографии живописца, казалось странным на фоне только обретенного триумфа. Эта (1862 - 1863 гг.) и следующая (май - июль 1864 г.) поездки были профинансированы другом Василия Владимировича, известным московским коллекционером, Александром Борисовским, который по совместительству являлся и самым первым владельцем картины “Неравный брак”. 

В 1869 году Владимир Пукирев закончил работу над методическим пособием для учителей “Курс рисования” (М., 1869) совместно с А. К. Саврасовым. Художник писал иконы для надвратной церкви Страстного монастыря и для храма Троицы Живоначальной на Грязех. Василий Пукирев также является автором иллюстраций к “Мертвым душам” Николая Гоголя и “Запискам охотника” Ивана Тургенева. Благодаря усилиям добросердечных коллег, художнику была назначена скромная пенсия в конце 1870-х годов, но, тем не менее, жизнь Василия Владимировича проходила в нищете, забвении и одиночестве. Он скитался по квартирам своих знакомых, не будучи в состоянии платить за московскую квартиру. Василий Пукирев скончался в доме одного священника в Москве 1 июня (13 июня по новому календарю) 1890 года в возрасте пятидесяти-семи лет и был похоронен на Ваганьковском кладбище. 


Пукирев, Василий Владимирович // Энциклопедический словарь Брокгауза и Ефрона : в 86 т. (82 т. и 4 доп.). — СПб., 1890—1907.

Пукирев, Василий Владимирович // Русский биографический словарь : в 25 томах. — СПб.—М., 1896—1918.

Суржанинова Г. Пукирев, Василий Владимирович (1832—1890) // Сто памятных дат. Художественный календарь на 1990 год. — М.: Советский художник, 1989. (2018). Василий Пукирев — автор картины «Неравный брак». [online] Available at: [Accessed 6 Mar. 2019].


The Unequal Marriage

The Unequal Marriage, 1862

Oil on Canvas, 173 x 136.5 cm

The State Tretyakov Gallery

Moscow, Russia