Fyodor Rokotov, 1735-1808


Fyodor Rokotov is an important figure in the Russian art of the XVIII century; he is mainly known as the master of the portrait painting of the Enlightenment, and his outstanding talent can be compared perhaps only to Dmitry Levitsky, another exceptionally gifted portraitist. The most famous so-called casual-intimate portraits made by the virtuoso of the brush, Fyodor Stepanovich, stand out for their notable mysterious half-smiles, the feeling of concealed sadness, the secrets of inner life, the underlying vulnerabilities and sentiments, allusions and a sense of enigma. Fyodor Stepanovich was born in the suburban estate called Vorontsovo that belonged to the prince Repnin in 1735. His origins are controversial, and this part of his biography is still quite obscure or unknown: there is lack of information about the birth and early years of the future artist and the facts that are present, are fragmentary and limited.

For a long time it was supposed that Fyodor Stepanovich was born in the wealthy noble family; however, today art historians believe that Rokotov was born illegitimately, and therefore was ranked as a child of a peasant serf family, but still grew up in the house of his masters almost as a member of their family, and also was freed from his serf status immediately after birth as well as being strongly patronised by aristocratic families of Repnin, Yusupov and Golitsyn. There is not enough information about the young years of Rokotov, but it is known that he has attracted attention of an art lover and favourite of Empress Elizabeth, the founder of the Moscow University and the Academy of Arts, Ivan Ivanovich Shuvalov, who invited Fyodor Stepanovich to study at the St. Petersburg's Academy of Arts in 1760. According to one version, based on the large number of depictions of cadets in the early stage of Rokotov's work, it is believed that he first entered the land gentry cadet corps. However, the documents confirming this fact were not found. By the 1950s, the whole city of Moscow had already known about the talented artist, and his works were so in demand that there were enormous waiting lists of noble families who wanted to be depicted by Rokotov. At the age of twenty-nine years, Fyodor Stepanovich received the title of academician, had his busy studio full of pupils and apprentices, where forty portraits could be simultaneously in the process of production, and sometimes the Maestro had only time to paint the face of the model for the commissioned portrait. According to recent studies, art historians have argued that the formal portraits of Empress Catherine II were fully executed by the masters of the Rokotov's studio, and not by the artist himself, as previously had thought.

Curiously enough, the signature of Fyodor Rokotov is concluding the rules of the "Moscow English club", which was founded in 1770. In this elite club, which existed under the motto "Consent and Fun", access could only be granted to the high-class members of the upper society. This fact seriously calls into question the original version of the birth of Fyodor Stepanovich as being born from a serf family. Nevertheless, the artist was part of the circles of noble families and was in friendly relations with such distinguished personalities as Mikhail Lomonosov. Also, it is quite strange that essentially Fyodor Stepanovich did not communicate with his peasant family. Only in 1776, Rokotov sent a petition to Catherine II pleading to free his two nephews, sons of his brother, from their serf duties. The last portraits Rokotov painted in the early 1790s, among which there is one of the best works of the artist in his career, the portrait of A. M. Pisareva. The beginning of the XIX century is an extremely unknown period in the biography of Fyodor Stepanovich. Because of the entry in the register of births, it is known that he died 24 Dec 1808 in Moscow.



Федор Рокотов - важная фигура в русском искусстве XVIII века, в особенности, значительная для портретной живописи эпохи Просвещения, ведь из равных Рокотову можно, пожалуй, лишь назвать Дмитрия Левицкого, другого исключительного портретиста. Самые знаменитые непринужденно-интимные портреты виртуозной кисти Федора Степановича выделяются своими особенными таинственными полуулыбками, будто затаенной грустью, загадочностью внутренней жизни, переливами настроений, намеками и чувством недосказанности. Федор Степанович родился в подмосковном имении Воронцово, что принадлежало князьям Репниным, в 1735 году. Его происхождение спорно, и до сих пор этот вопрос наполнен тайнами и загадками: сведений о рождении и ранних годах будущего художника крайне мало, и они довольно обрывочные.

Долгое время считалось, что Федор Степанович - выходец из состоятельной дворянской семьи, однако, искусствоведы на сегодняшний день полагают, что Рокотов был незаконным ребенком, и поэтому был причислен к крестьянской крепостной семье, но все же вырос в барском доме, а также, получил "вольную" сразу после рождения и был всячески опекаем знатными семействами Репниных, Юсуповых и Голицыных. Недостаточно информации и о юных годах Рокотова, доподлинно известно лишь то, что однажды он привлек внимание любителя искусств и фаворита императрицы Елизаветы Петровны, основателя Московского университета и Академии художеств, Ивана Ивановича Шувалова. Он же и пригласил Федора Степановича обучаться в петербургскую Академию художеств в 1760 году. По одной из версий, исходя из большого изображений кадетов в раннем этапе творчества Рокотова, считается, что он сначала поступил Сухопутный шляхетский кадетский корпус. Однако, документы, подтверждающие этот факт, не были обнаружены. К 1950-м годам о талантливом художнике уже знала вся Москва, а за его портретами выстраивалась очередь из дворянских семейств. В возрасте двадцати-девяти лет Федор Степанович получил звание академика, имел свою оживленную мастерскую с учениками, где в процессе создания могли находиться до сорока работ одновременно, и порою успевал нарисовать только лицо модели для заказанного портрета. Согласна недавним исследованиям, искусствоведы заявили, что парадные портреты императрицы Екатерины II и вовсе были полностью выполнены мастерами из мастерской Рокотова, а не самим художником, как предполагалось ранее.

Любопытно, что подпись Федора Рокотова завершала правила "Московского английского клуба", который был основан в 1770 году. В этот элитный клуб, существовавший под девизом "Согласие и Веселье", доступ могли получить только члены высшего общества, что серьезно ставит под сомнение изначальную версию рождения Федора Степановича как крепостного крестьянина. Тем не менее, художник входил в круги общения знатных семей и был в дружественных отношениях с выдающимися личностями, такими как Михаил Ломоносов. Также, довольно странно, что со своей крестьянской семьей Федор Степанович практически не общался, лишь в 1776 году Рокотов направил прошение к Екатерине II об освобождении своих двух племянников, сыновей брата, из крепостных. Последние портреты Рокотов написал в начале 1790-х годов, среди которых одно из лучших произведений художника за всю его карьеру, портрет А. М. Писаревой. Начало XIX века крайне неизведанный период в биографии Федора Степановича. Благодаря записи в метрической книге известно, что он ушел из жизни 24 декабря 1808 года в Москве.

Bibliography:

Nearyou.ru. (n.d.). Ф.С.Рокотов (1735-1808) Биография. [online] Available at: http://www.nearyou.ru/rokotov/0rokotov1.html [Accessed 8 Nov. 2018].
Ершова, М. (2007). Федор Рокотов в кругу современников. [online] Available at: http://elar.urfu.ru/bitstream/10995/22681/1/iurg-2008-55-12.pdf [Accessed 8 Nov. 2018].
Голлебарх, Э. Ф. (1923) Портретная живопись России. XVIII век. Государственное издательство. С. 117
Лебедев, А. В. (1945) Федор Степанович Рокотов. Москва: Искусство.
Молева, Н. М. (1994) Загадки Рокотова. Москва: Новая реальность.
Сучков, С. В. (1976) Фёдор Степанович Рокотов. Ленинград: Художник РСФСР.


Paintings

Portrait of Poet Vasily Maikov

Portrait of Poet Vasily Maikov, 1760s

Oil on Canvas, 60 x 47.8 cm

The State Tretyakov Gallery

Moscow, Russia


Portrait of Alexandra Struiskaya

Portrait of Alexandra Struiskaya, 1772

Oil on Canvas, 59.8 x 46.7 cm

The State Tretyakov Gallery

Moscow, Russia


Portrait of Varvara Novosiltseva

Portrait of Varvara Novosiltseva, 1780

Oil on Canvas, 70.5 x 59 cm

The State Tretyakov Gallery

Moscow, Russia