Vasily Tropinin, 1776-1857

His contemporaries called Vasily Andreevich Tropinin a portraitist who has managed to paint almost the whole of Moscow. Among his works, there are portraits of the most admirable figures of culture and art, aristocrats, small and medium landowners, city dignitaries, women of the people, the heroes of the Patriotic war of 1812. Especially famous is the portrait of Aleksandr Pushkin, who Tropinin painted in 1827. His early work can be defined as fundamental to the birth of Romanticism in Russia, although later in life he artist worked predominantly in the field of a realistic portrait, where he tried to pay particular attention to the unique qualities of the sitters. Another interesting feature of his work is that Tropinin very gently bypasses the apparent social status of people, in other words, he depicts people without emphasising the unattractive components of their rank in society. It is always felt in his portraits that he owns not only a great deal of professional skill but also that he sympathises the sitter, which entails generally pleasant impression that each work produces. One of the greatest artistic achievements of this gifted painter is his creation of a type of genre idealised portrait of a man of the people. In total, the artist has painted approximately three thousand pictures of people of different professions and ranks.

Despite the public recognition and perpetuation in the canons of Russian painting, this artist had a difficult, tough fate: serfdom, endless humiliation, an attempt to suppress his early manifested talent by his landowner, yet, despite everything, the path to the Imperial Academy of Arts, and great, sacrificial love. It is astonishing how many facts and details of the life of this painter, in comparison with other artists of that period, have survived to the present day. Vasily Andreevich Tropinin was born on March 30, 1776, in a small village of Karpovo, Novgorod province, in a family of serfs belonging to count Anton Sergeyevich Minich. Vasily Andreevich received his primary education in the People’s School. After some time, in the early 1790s, as part of the dowry to the daughter of count Minich, the family became the property of the new owner, the famous military leader, count Irakli Ivanovich Morkov, a brutal man, who was referred to by his contemporaries as a "spoiled tyrant". Already from early childhood, little Vasily had to experience how cruel life can be: he was hated by the rest of the serfs and was often beaten, since his father held the position of the first head, and then was promoted to the manager. The tragic story of the Tropinin family begins with the fact that the father of the future artist, being in good standing with the count, managed to get free, but his wife and children continued to remain serfs. Something similar will happen many years later and with the artist himself, when his wife and son Arseny stay in captivity, while Vasily Tropinin was able to realise his life dream and gain the rights of a free man at the age of forty-seven. The fact that Vasily Andreevich was able to attend lectures of the Academy of arts in St. Petersburg is an incredibly happy accident, because initially, even after hearing about the incredible artistic talent of his young serf, count Morkov, who did not have a high opinion about art, sent Tropinin to study confectionery in St. Petersburg.

Only thanks to the Count's cousin, Alexei Ivanovich Morkov, under whose supervision Vasily Andreevich was in St. Petersburg, Tropinin had a chance to become a real artist. In his spare time, the young man immersed himself into the world of art and continued to draw, and even, moreover, he was secretly attending classes at the Academy of Arts. Alexey Ivanovich was amazed by the talent of the young man and begged the count Morkov, promising to take care of all related expenses, to allow this gifted serf to study openly at the Academy of Arts as a volunteer as during that time serfs could not become official students of the Academy. Vasily Andreevich’s teacher was an excellent portraitist Stepan Semenovich Shchukin, with the skilful mentoring of whom, the creative talent of Tropinin was able to get the proper attention and tutoring that it deserved to develop itself effectively. The painting "The boy yearning for the dead bird" appeared at the academic exhibition along with the works of already established artists such as Orest Kiprensky, Alexander Ivanov, Vladimir Borovikov, and even received flattering reviews from Empress Catherine II. More experienced students who had been studying art craft since childhood, Sylvester Shchedrin, Orest Kiprensky and Alexander Ivanov have become loyal companions in the process of studying and helpful advisers for Vasily Andreevich. Tropinin devoted a lot of time to copying the masterpieces of the Hermitage, learning the secrets of the best masters of world painting.

The works of the young artist were recognised, and he took the first place in the Academy competitions twice and was additionally awarded a silver and gold medal. In accordance with the traditions of that time, in connection with his academic success, Tropinin had every right to get free, however, here the artist was waiting for another disappointment and a cruel blow of fate: after six years of training at the Academy, count Morkov recalled him to his new estate in the Podolsk village of Kukavka (now Ukraine). A young artist, who seemed to be well prepared for a brilliant career in the capital, suddenly turned into a servant, pastry chef and shepherd, at the same time fulfilling the whims of the count as his personal footman, architect and artist. However, Tropinin called the return to Ukraine "beneficial". He said: "I studied a little at the Academy but learned a lot in Malorossiya. I painted there from life without rest, and these works seem to be the best of all so far created by me”. Even though many paintings by Vasily Tropinin burned at the fire in the count's estate during the war of 1812, the artist subsequently managed to create new masterpieces and even expand its range of customers, among which were such famous personalities as writer Nikolai Karamzin, battle commander Peter Bagration, artist Karl Bryullov. Vasily Andreevich married Anna Ivanovna Katina, who was a free settler. Although the law at marriage balanced husband and wife in social status in favour of the release of the one who was in captivity, it did not prevent the count to designate the girl as a serf. This is another flagrant injustice of fate the artist had to humbly accept, as well as the fact that the next twenty years he spent in the village. Even in this situation, Vasily Tropinin continued to draw inspiration and give himself to painting: he painted the local Church, painted family portraits of the Morkov family, portrayed local peasants and their celebrations, etc. Together with the Morkovs, the artist moved to Moscow only in 1821, and two years later, in May 1823, under intense public pressure, the count finally presents the already famous at that time painter, freedom as a gift for Easter. Vasily Andreevich's wife and his son Arseny were released only in five years when the count died.

The artist’s independent life has begun with the title of "appointed academician” that he was awarded for the paintings “Lacemaker”, “Poor old man” and “Portrait of engraver E. O. Skotnikov". Then, a year later, in 1824, Tropinin was given another title of academician of portraiture for his painting “Portrait of medallist K. A. Leberkhert”. Also, during the same year, the last academic exhibition where Tropinin’s works were exhibited took place. Vasily Andreevich rejected the position of Professor at the St. Petersburg Academy of Arts and moved to Moscow, where he worked mainly with private commissions which he had in abundance. A particular joy in Vasily Andreevich’s life was sparked by a strong friendship with Karl Brullov, whom he met in 1836. In 1843 Tropinin was included in the list of honorary members of the Moscow art society for "zealous action to the benefit and prosperity of society." The last years of his life, the painter spent in a small house in Nalivkovsky lane in Zamoskvorechye, which he bought shortly after the death of his wife. The artist painted only two self-portraits: in 1824 and 1846. Self-portraits confirm that Vasily Andreevich had a soft, calm and benevolent nature with a humble soul. Having lived a long, fruitful, profound, but also full of adversity and injustice, life, Vasily Andreevich died on May 15, (May 3 by old style) 1857, in Moscow and was buried at the Vagankovsky cemetery. There is a Museum of V. Tropinin And Moscow artists in Moscow which opened in 1969.

Василия Андреевича Тропинина его современники называли портретистом, который «переписал чуть ли не всю Москву». Среди его работ выделяются портреты достойнейших деятелей культуры и искусства, аристократов, мелких и средних помещиков, городских сановников, женщин из народа, героей-победителей Отечественной войны 1812 года. Особо знаменит портрет А. С. Пушкина, который Тропинин написал в 1827 году. Его раннее творчество можно назвать основополагающим для течения романтизма в России, хотя позже художник активно работал в области реалистичного портрета, где старался уделить повышенное внимание уникальным качествам портретируемых. Еще одной интересной особенностью его творчества является то, что Тропинин очень мягко обходил явную социальную принадлежность людей в своих работах, не акцентируя малопривлекательные составляющие их статуса. В его портретах всегда ощущается не только профессиональный талант, но и чувствуется как художник симпатизирует герою, что влечет за собой и общее приятное впечатление от каждой работы. Одним из самых больших художественных достижений этого одаренного живописца можно назвать то, что он создал тип жанрового идеализированного портрета человека из народа. Всего художником было написано около трех тысяч портретов людей различных профессий и званий.

Несмотря на общественное признание и увековечивание в канонах русской живописи, этому художнику выпала трудная, тяжкая доля: крепостная зависимость, нескончаемое унижение, попытка его помещика подавить рано проявившийся талант, пробивший все же, несмотря ни на что, дорогу в Императорскую Академию художеств, и большая, жертвенная любовь. Удивительно, как много фактов и деталей жизни этого живописца, в сравнении с другими художниками того периода, сохранилось до наших дней. Василий Андреевич Тропинин родился 30 марта 1776 года в небольшом селе Карпово Новгородской губернии в семье крепостных, принадлежавших графу Антону Сергеевичу Миниху. Начальное образование Василий Андреевич получал в народной школе. Через какое-то время, в начале 1790-х годов, как часть приданного дочери графа Миниха семья перешла в собственность к новому владельцу, известному военачальнику, графу Ираклию Ивановичу Моркову, человеку жесткому, о котором отзывались как об «избалованном самодуре». Уже с раннего детства маленькому Василию пришлось испытать насколько жестокой может быть жизнь: его ненавидели остальные крепостные и частенько избивали, так как его отец занимал сначала должность старосты, а затем и управляющего. Трагичность истории семьи Тропининых начинается с того, что отец будущего художника, будучи на хорошем счету у графа, сумел получить вольную, но его жена и дети продолжали оставаться крепостными. Нечто подобное случится много лет спустя и с самим художником, когда его жена и сын Арсений останутся в неволе, в то время как Василий Тропинин смог осуществить свою жизненную мечту и обрести права свободного человека в возрасте сорока семи лет. То, что Василий Андреевич смог посещать лекции Академии художеств в Петербурге является невероятно счастливой случайностью, ведь изначально, даже прослышав о живописном таланте своего юного крепостного, граф Морков, не будучи высокого мнения об искусстве, отправил Тропинина обучаться в Петербург кондитерскому делу.

Лишь благодаря двоюродному брату графа, Алексею Ивановичу Моркову, под присмотром которого Василий Андреевич находился в Петербурге, Тропинин получил шанс стать настоящим художником. В свое свободное время юноша с головой погружался в живопись и продолжал рисовать, а даже, более того, он тайком посещал занятия в Академии художеств. Алексей Иванович был поражен талантом юноши и упросил графа Моркова, пообещав взять на себя все связанные с этим расходы, разрешить этому одаренному крепостному в открытую посещать Академию художеств вольнослушателем. Педагогом Василия Андреевича стал выдающийся портретист Степан Семенович Щукин, при умелом наставничестве которого творческий талант Тропинина не замедлил проявить себя достаточно быстро. Картина «Мальчик, тоскующий по умершей птичке» появилась на академической выставке наряду с работами уже таких состоявшихся художников как Орест Кипренский, Александр Иванов, Владимир Боровиковский, и даже получила лестные отзывы от самой императрицы Екатерины II. Верными товарищами в учебе и советниками для Василия Андреевича стали более опытные студенты, обучавшееся художественному ремеслу с самого детства, Сильвестр Щедрин, Орест Кипренский и Александр Иванов. Тропинин много времени посвящал копированию шедевров Эрмитажа, постигая секреты самых лучших мастеров мировой живописи.

Труды молодого художника были оценены по достоинству, и он дважды занимал первое место в конкурсах Академии, а также, был награжден серебряной и золотой медалью. В соответствии с традициями того времени, в связи со своими академическими успехами, Тропинин имел полное право получить вольную, однако, здесь художника ждало еще одно разочарование и жестокий удар судьбы: спустя шесть лет обучения в Академии, граф Морков отозвал его в свое новое имение в подольскую деревню Кукавку (ныне Украина). Молодой художник, которого, казалось бы, ждала блистательная карьера в столице, вдруг превратился в слугу, повара-кондитера и пастуха, одновременно выполняя прихоти графа как его личный лакей, архитектор и художник. Впрочем, сам Тропинин называл возвращение в Украину «благом». Он говорил: «Я мало учился в Академии, но научился в Малороссии. Я там без отдыха писал с натуры, и эти мои работы, кажется, лучшие из всех до сих пор мною написанных». Несмотря на то, что многие полотна Василия Тропинина сгорели во время пожара в графской усадьбе во время войны 1812 года, художнику впоследствии удалось создать новые шедевры и даже расширить свой круг заказчиков, среди которых были такие знаменитые личности как литератор Николай Карамзин, полководец Петр Багратион, художник Карл Брюллов. Василий Андреевич женился на Анне Ивановне Катиной, которая была вольной поселенкой. Несмотря на то, что закон при заключении брака уравновешивал мужа и жену в социальном статусе в пользу освобождения того, кто находился в неволе, это не помешало графу записать девушку как крепостную. Эту еще одну вопиющую несправедливость судьбы художнику пришлось смиренно принять, как и то, что следующие двадцать лет он провел в деревне. Даже в таком положении, Василий Тропинин продолжал черпать вдохновение и отдаваться живописи: он расписывал местную церковь, писал семейные портреты Морковых, изображал местных крестьян и их торжества, и т. д. Вместе с Морковыми художник перебирается в Москву только в 1821 году, а спустя два года, в мае 1823 года, под сильным давлением общественности, граф наконец преподносит уже известному на тот момент живописцу, вольную грамоту как подарок на Пасху. Жена Василия Андреевича и его сын Арсений были освобождены только через пять лет, когда граф скончался.

Свободная жизнь художника началась с получения звания «назначенного академика» за произведения «Кружевница», «Нищий старик» и «Портрет гравера Е. О. Скотникова». Затем, через год, в 1824 году, Тропинин удостаивается звания действующего академика портретной живописи за работу «Портрет медальера К. А. Леберехта». Также, в том же году состоялась последняя академическая выставка с участием картин Тропинина. Василий Андреевич отклоняет должность профессора в Петербургской Академии художеств и переезжает в Москву, где работает, в основном, над частными заказами, от которых у художника нет отбоя. Особенную радость в жизнь Василия Андреевича привнесла крепкая дружба с Карлом Брюлловым, с которым он познакомился в 1836 году. В 1843 году Тропинина включают в список почетных членов Московского художественного общества за «ревностное действие к пользе и процветанию общества». Последние годы своей жизни живописец провел в маленьком домике в Наливковском переулке в Замоскворечье, который купил незадолго после смерти своей жены. Художник написал всего два автопортрета: в 1824 и 1846 году. Автопортреты подтверждают то, что Василий Андреевич обладал мягкой, спокойной и доброжелательной натурой со смиренной душой. Прожив долгую, плодотворную, насыщенную, но, также, полную невзгод и несправедливостей, жизнь, Василий Андреевич умер 15 мая (3 мая по старому стилю) 1857 года в Москве и похоронен на Ваганьковском кладбище. В Москве существует Музей В. А. Тропинина и московских художников его времени, который был открыт в 1969 году.

Амшинская, А., М. (1976) В. А. Тропинин. Москва: Искусство.
Музей В. А. Тропинина и московских художников его времени: Каталог. (1975) Москва.
Петрова, М. (n.d.). Мастер русского портрета. [online] Журнал "Наследник." Available at: [Accessed 16 Jan. 2019].
Энциклопедия Всемирная История. (n.d.). ТРОПИНИН ВАСИЛИЙ АНДРЕЕВИЧ. [online] Available at: [Accessed 16 Jan. 2019].


Arseny Tropinin, The Painter's son

Arseny Tropinin, The Painter's son, 1818

Oil on Canvas, 40.4 x 32 cm

The State Tretyakov Gallery

Moscow, Russia

The Guitarist

The Guitarist, 1823

Oil on Canvas, 82.5 x 64.3 cm

The State Tretyakov Gallery

Moscow, Russia

The Lace-Maker

The Lace-Maker, 1823

Oil on Canvas, 74.7 x 59.3 cm

The State Tretyakov Gallery

Moscow, Russia