Priceless Russian avant-garde paintings lost in the War — where are they now?
23.07.2018
During the Great Patriotic War, hundreds of various exhibits including several priceless works of Russian avant-garde and valuable icons disappeared without a trace.

Currently, The Kramskoy Museum of Fine Arts in Voronezh possesses an impressive collection of over 20,000 exhibits, however 1232 of the original exhibits in the collection were lost during the War when the Museum failed to evacuate the pieces.

The Kramskoy Museum of Fine Arts in Voronezh was previously known under a different name. When the Museum was founded in 1933 it was simply called the Museum of Fine Arts.

Prior to the War, the Museum had added a contemporary selection of works to its collection, including several paintings by contemporary Russian artists like Rodchenko, Malevich , Larionov, Kandinsky, Goncharova and other contemporaries which later became known as the avant-gardists.

In 1941, the frontline began to get closer to Voronezh and the city began its evacuation in autumn. In October, it was the Museum’s turn however although the staff had requested five train carts for the safe evacuation of all of the exhibits, only two had arrived. And so 1232 exhibits were deemed of lesser importance, including the works of Russian avant-garde, which today is considered among the most valuable Russian art, hundreds of XVI — XVIII century icons and other valuables. These were supposed to be picked up later, however the train never came and the exhibits were left behind in the enemy occupied part of Voronezh. The occupation lasted 212 days, between July 1942 and January 1943.

In 1945 the exhibits finally returned to the Museum from Omsk where they had been stored for safekeeping. The train was arriving into a smoking city of ruins, the aftermath of the war.

However only a month later, the Museum had already re-opened its doors to the public, this time in a new location in an old baroque style building.

Nobody knows what happened to the works which remained in the Museum after the evacuation. Although there are reports of the old museum building catching fire from a bomb, the building remained more or less in tact so some of the paintings could have potentially survived. However the halls were empty and none of the abandoned exhibits were anywhere to be seen. Although it’s unclear what has burned down and what was taken by the fascists, a priceless collection of fine art, porcelain and and sculpture had been lost.

Although there are no images of the lost exhibits, there is a detailed archived list of works which provides descriptions of what the exhibits had looked like, for example there is a description of one of the works by Kazimir Malevich: "On a white background, a yellow rectangle is painted diagonally, next to it is a dark green rectangle, in the bottom left corner there is a blue strip, then — a short wide one and another — long and narrow."

The Museum staff had created a list of detailed descriptions in hopes of discovering some of the lost works in Museum or private collections across the globe, after all it’s happened before — the painting by Orest Kiprensky which disappeared from the Russian Museum during the war was discovered in America in the 1990s and returned to St. Petersburg.


Another suprematic composition by Kazimir Malevich, similar to the one lost in the evacuation in 1941

Потерянные во время войны картины Русского авангарда — где они сейчас?

Во время Великой Отечественной войны сотни экспонатов, в том числе множество бесценных произведений Русского авангарда и старинных икон, бесследно исчезли.

В настоящее время Воронежский областной художественный музей им. Крамского обладает впечатляющей коллекцией из более чем 20,000 экспонатов, однако, могло бы быть на 1232 больше, если бы они не были утеряны во время войны.

Воронежский музей им. Крамского ранее был известен под другим названием. Когда музей был основан в 1933 году, его называли просто Музеем изобразительных искусств. До начала войны музей успел пополнить свою коллекцию современным искусством, в том числе были приобретены картины русских художников, таких как Родченко, Малевич , Ларионов, Кандинский, Гончарова и других современников, которые позже стали известны как авангардисты.

В 1941 году линия фронта начала приближаться к Воронежу, и осенью город начал эвакуацию. Очередь Музея подошла в октябре, но хотя, сотрудники запросили пять вагонов для эвакуации всей коллекции, вагонов прибыло лишь два. Таким образом, 1232 предмета посчитались экспонатами второстепенного характера, в том числе произведения Русского авангарда, которые сегодня считаются одними из самых ценных произведений Русского искусства. Также остались сотни икон XVI - XVIII века и много других ценностей. За ними должны были вернуться, однако, поезд так и не пришел, и экспонаты остались в правой оккупированной части Воронежа. Оккупация продлилась 212 дней, между июлем 1942 и январем 1943 года.

В 1945 году экспонаты, наконец, вернулись в Музей из Омска, где они хранились во время оккупации. Поезд с экспонатами прибыл в разгромленный, ещё дымящий город.

Однако, уже через месяц Музей вновь открыл свои двери для публики, на этот раз на новом месте в старинном здании в стиле барокко.

Никто не знает, что случилось с работами, которые остались в Музее после эвакуации. Несмотря на то что в музей попала бомба, здание сохранилось, так что некоторые из картин могли уцелеть. Однако, залы были пусты, а экспонаты исчезли. Неизвестно, что сгорело, а что растащили фашисты, но бесценная коллекция изобразительного искусства, фарфора и скульптуры была потеряна.

К сожалению, не сохранилось изображений утерянных экспонатов, но есть подробный архивированный список работ, в котором даются описания того, как выглядели экспонаты. Например, есть описание одной из работ Казимира Малевича: «На белом фоне по диагонали написан жёлтый прямоугольник, рядом с ним помещён темно-зелёный прямоугольник, по направлению к левому нижнему углу написана синяя полоса, далее — короткая широкая и другая — длинная и узкая».

Работники музея создали список подробных описаний в надежде обнаружить некоторые из утраченных работ в музеях или частных коллекциях по всему миру, такое бывало и раньше — картина Ореста Кипренского, исчезнувшая из Русского музея во время войны, была найдена в Америке в 1990-х годах и возвращена в Санкт-Петербург.