1 800 dubious paintings of Russian avant-garde declared genuine in a surprise turn of events
16.03.2018

The story which began back in June 2013, following the arrest of the art dealer and alleged mastermind behind one of the largest forgery rings of Russian avant-garde, has come to a close as the 1 800 confiscated works have been miraculously declared genuine.

The Israeli art dealer and collector, Itzhak Zarug, has brushed up with the law before, however this time he and his business partner Moez Ben H. were arrested in 2013 in Germany on charges of selling 18 fakes of Russian avant-garde through the SMZ gallery in Wiesbaden, run by Zarug himself. The works, found across the country in several apartments and storages during a police raid in Germany, were suspected to have been created in Israel and sold in Germany as authentic avant-garde. The works begged the question, why were the priceless paintings of Russian avant-garde stored in a room without proper climate control and security.

Although the prosecution failed to produce enough evidence to prove the works are fake, and charges have since been lifted, Zarug was still found guilty of fabricating the provenance of four of above-mentioned works. His business partner, who already plead guilty in February, received the same sentence of three and a half years, however neither of the men will serve time as both have already spent the equivalent in investigatory detention.

The vast collection of over 1 800 works seized by the German court during the investigation, features several notoriously fabricated artists of the Russian avant-garde, including Kazimir Malevich , Wassily Kandinsky, Alexej von Jawlensky, Aristarkh Lentulov, Marc Chagall and Natalia Goncharova. A list of artists often favored by forgers. The works were examined by 15 court appointed experts, most of whom were satisfied with the authenticity of the work, as well as underwent a technical analysis of paints, bypassing the suspicions and most recently were declared authentic. All but two paintings and a drawing, which remained under suspicion as they underwent technical analysis, proving that the bright blue pigment used was created only years after the painting was allegedly made. Although most of the whopping 1800 paintings passed the technical analysis of paints, it is important to note that all of the paints used by the artists back then, are still available on the market today which leaves the question of authenticity down to expert opinion.

One of the first to have a look at the collection, was Andrei Nakov, a Paris-based art historian and specialist in Russian avant-garde who compiled the Malevich catalogue raisonné in 2002. “As someone who has studied these artists for over 50 years, it took me seconds to realise that these works were obviously fakes” he said. However his expertise was quickly brought to question, as Patricia Railing, Nakov‘s ex wife and president of the International Chamber of Russian Modernism (InCoRM), claimed that Nakov‘s expertise only took 15 minutes in front of the paintings and the works were in fact genuine. Railing alluded to the fact that Malevich had a prolific career and a lot of those paintings disappeared into storage and private collections, when Socialist realism was declared official by Stalin in 1932. An excuse often turned to by fraudsters when confronted about the provenance of dubious works of Russian avant-garde.

Zarug’s representative, declared that the appointed experts were hand picked by the court and thus could not possibly have had a bias. Furthermore, he said, Mr Zarug had acquired his impressive collection during many years of buying and selling art in both Europe as well as Russia.

“Reason and justice have prevailed, and my pictures can at last be enjoyed without suspicion or concern. We wish to thank the German authorities for the diligence, objectivity and intensity of their investigation into my collection. The degree of thorough scientific and historical analysis can leave no doubt that these paintings are true and genuine masterpieces of the Russian avant-garde.” Mr Zarug said, adding: “If only the same diligence had been evident before I was arrested three years ago, we may have been spared this ordeal. Issues of authenticity are rampant in the market for the Russian avant-garde, but it is no excuse for a witch-hunt.”

Although Zarug’s collection has for the most part been surprisingly declared authentic, many experts remain skeptical towards the dubious paintings.

While battling the charges in Germany, Mr Zarug received another sentence in absentia, in the Italian court in Milan for charges of attempting to sell a forged Kandinsky painting. However, Zarug’s representative declared that his client was unable to appeal the decision due to his incarceration, and will now be able to properly engage with the Italian court proceedings, intending to launch an appeal, confident that the decision will be overturned.


A painting with the inscription ‘Kazimir Malevich - Supremus’ was among the works seized by police in 2013, photograph by Fredrik von Erichsen

Картина с надписью «Казимир Малевич - Супремус» была среди работ, изъятых полицией в 2013 году, фотография Фредрика фон Эрихсена


1 800 якобы подделанные работы русского авангарда в удивительном повороте объявлены подлинными

История, начавшаяся в июне 2013 года после ареста арт-дилера и предполагаемого лидера одного из крупнейших преступных сообщества в области подделок русского авангарда, подошла к концу, поскольку 1 800 конфискованных произведений на удивление всем признали подлинными.

Израильский арт-дилер и коллекционер Ицхак Заруг и его деловой партнер Моез Бен Х., имеющие предыдущую историю судимости, были арестованы в 2013 году в Германии по обвинению в продаже 18 подделок русского авангарда через галерею SMZ в Висбадене, которая находится под управлением самого Заруга. Работы, найденные по всей стране в нескольких квартирах и хранилищах во время полицейского рейда в Германии, предположительно были созданы в Израиле и продавались в Германии как аутентичный авангард. Возникает вопрос, почему бесценные работы Русского авангарда хранились как попало в помещениях без должного контроля климата и охраны.

Суд счел, что обвинение не предоставилo достаточных доказательств, что работы являются поддельными и обвинения были сняты. Тем не менее, Заруг по-прежнему признан виновным в фабрикации провенанса четырех из вышеупомянутых работ. Бизнес-партнер дилера, который уже признал себя виновным в феврале, получил такой же приговор три с половиной года, однако, ни один из обвиненных не будет сидеть в тюрьме, поскольку оба уже отбыли этот срок в следственном изоляторе.

В обширной коллекции более 1 800 произведений, арестованных немецким следствием. В ней представлено много известных художников русского авангарда, в том числе: Казимир Малевич, Василий Кандинский, Алексей фон Явленский, Аристарх Лентулов, Марк Шагал и Наталья Гончарова. Этот набор художников из списка любимых мошенниками. Работы были рассмотрены 15 назначенными судом экспертами, большинство из которых были удовлетворены подлинностью работ. Все произведения прошли технический анализ, кроме двух картин и рисунка которые остались под подозрением потому что в них использовалась синяя краска произведённая позже времени датирования картин. Несмотря на то что многие работы прошли анализ, важно то, что краски использованные художниками по сей день можно приобрести на рынке.

Одним из первых осмотрел коллекцию Андрей Наков, парижский историк-искусствовед и специалист по русскому авангарду, автор каталога Малевича в 2002 году. «Как человек, который изучал этих художников более 50 лет, мне потребовались секунды, чтобы понять, что эти работы явно являются подделками» сказал он. Однако, его мнение было поставлено под сомнение, так как Патрисия Рейлинг, бывшая супруга Накова и президент Международной палаты русского модернизма (InCoRM), заявила, что экспертиза Накова заняла всего 15 минут и работы на самом деле подлинные. Рейлинг указала на то, что Малевич имел плодотворную карьеру и многие из этих картин были спрятаны в хранилищах и частных коллекциях, когда соцреализм был объявлен Сталином официальным художественным движением в 1932 году. Объяснение, к которому часто прибегают мошенники при вопросах о происхождении сомнительных работ русского авангарда.

Представитель Заруга заявил, что назначенные эксперты были отобраны судом и, следовательно, были не предвзятыми. Кроме того, по его словам, г-н Заруг приобрел свою впечатляющую коллекцию в течение многих лет торговли искусством как в Европе, так и в России.

«Разум и справедливость возобладали, и моими картинами, наконец, можно наслаждаться без подозрений и беспокойства. Мы хотим поблагодарить германские власти за трудолюбие, объективность и интенсивность при исследовании моей коллекции. Степень тщательного научного и исторического анализа не оставляет сомнений в том, что эти картины являются истинными и подлинными шедеврами русского авангарда» сказал Заруг, добавив: «Если только такое усердие было бы оказано до того, как я был арестован три года назад, мы могли бы избежать такой ситуации. На рынке русского авангарда процветают сомнения в аутентичности, но это не повод для охоты на ведьм».

Несмотря на то, что в Германии Заругу более или менее удалось оправдаться, его картины остаются под сомнениями многих экспертов, а сам Заруг получил еще один приговор в итальянском суде в Милане по обвинениям в попытке продажи поддельной картины Кандинского. Однако, представитель Заруга заявил, что его клиент не мог обжаловать это решение в связи с лишением свободы, а теперь он сможет должным образом участвовать в судебных процессах в Италии, намереваясь подать апелляцию, будучи уверенным в пересмотре решения.